Морские аквариумы можно условно разделить на четыре типа: аквариумы для рыб, аквариумы для беспозвоночных, рифовые аквариумы и аквариумы для акул.

Морские аквариумы для содержания рыбы являются самыми дешевыми (при сравнимых объемах) и легкими в обслуживании. В таких аквариумах не предполагается содержание кораллов и других беспозвоночных (за исключением некоторых видов морских звезд). Зато возможно содержание любых видов рыб (с учетом межвидовой совместимости) в достаточно большом количестве, в том числе видов "несовместимых" с кораллами и другими беспозвоночными - например спинороги и некоторые крупные ангелы. Изготовление подобных морских аквариумов "под ключ" оказывается лишь на 30-50% дороже хорошо оформленных пресноводных аквариумов такого же объема.

Морские аквариумы для содержания беспозвоночных наоборот предполагают большое количество кораллов, актиний, креветок и т.д. При этом в них содержится минимальное количество рыб, как правило небольшого размера, например бычки. Беспозвоночные более требовательны к качеству воды и света,  поэтому обычно используются фильтры типа "самп" и металогалогенные светильники.

Рифовые аквариумы являются вершиной морской аквариумистики, в них содержится большое количество беспозвоночных и рыб. Само собой что это предъявляет очень серьезные требования к оборудованию и тщательности подбора всех животных. Рифовые аквариумы обычно имеют объем от 1000 л.

Отдельно необходимо рассматриват аквариумы для акул. Говоря об акулах обычно подразумевают пелагические виды (например черноперая рифовая акула) - т.е. виды плавающие в толще воды, т.к. донные акулы не столь эффектны для наблюдения и могут содержаться в аквариумах первого типа. Аквариум для акул должен иметь достаточную ширину для того, чтобы рыбы могли свободно развернуться не останавливаясь. В идеале ворма аквариума должна приближаться к цилиндру или конусу. Объем подобных аквариумов обычно составляет от 1000 л.